Portada Harry Sidebottom

Harry Sidebottom (Newmarket, 1966) es el protagonista de esta entrada en Desde las Blaquernas. Profesor de Historia en Oxford, crítico literario y novelista, comenzó a destacar en 2006 con la publicación de su primera novela Warrior of Rome. Las aventuras de Balista el anglo reconvertido en oficial romano al servicio de los emperadores Valeriano y Galieno, le llevarán desde la frontera persa al brumoso norte pasando por las estepas del este de Europa. Una turbia experiencia en su juventud le liga a la ciudad de Aquilea y al recuerdo fantasmagórico del emperador Maximino (235-238). Convertido en un oficial veterano, Balista se esfuerza por sobrevivir en un mundo repleto de muerte y traición acompañado por sus fieles Calgaco y Máximo. Tras la exitosa serie Fire in the East Harry Sidebottom se ha aventurado en una trilogía ambientada en el comienzo de la Anarquía Militar, Throne of the Caesars, todavía no publicada en España. Espero que disfrutes con el testimonio de Harry que te ofrecemos aquí, en Desde las Blaquernas…

 

Harry Sidebottom

Foto Harry Sidebottom

 

El profesor y el novelista

 

La primera publicación de Harry Sidebottom tuvo un carácter académico, Ancient Warfare: a very short introduction (2004). Además de colaborar en el Diccionario de Historia Antigua de Graham Seake ha ejercido como crítico literario en The Times Literary Supplement. Su primera novela se pone a la venta con el título de Warrior of Rome (2008), el primer título de la serie Fire in the East en el que presenta a su héroe Marco Clodio Balista, dux Ripae al mando de la ciudad de Areté en la frontera con Persia. Las aventuras de Balista se continúan en King of Kings (2009) y Lion of the Sun (2010) todavía ambientadas en el Este, durante la desgraciada expedición del emperador Valeriano (253-260)que acabó en su derrota y captura por el rey Sapor I (241-272). Tras el período oriental la acción y el protagonista se trasladan al Cáucaso en The Caspian Gates  (2011) y de allí a las lejanas tierras del norte donde nació para cumplir una misión encomendada por el emperador Galieno (253-268), Wolves of the North (2012) y The amber road (2013). En la actualidad Harry ha acabado de escribir The last hour, la continuación de las aventuras de Balista, esta vez en Roma, que se publicará a lo largo de 2017.

Hasta el momento se han publicado en castellano los tres primeros títulos de la serie, a cargo de la editorial Edhasa. Fuego en Oriente: Guerrero de Roma (2009), Rey de Reyes (2010) y El león del sol (2012).

Su siguiente proyecto es la trilogía Throne of the Caesars, todavía no publicada en castellano. Sus tres volúmenes Iron & Rust (2014), Blood & Steel (2015) y Fire & Sword (2016) se centran en los años 235-238 D.C. en los que se inicia la llamada Anarquía Militar (235-284), un período extraordinariamente convulso de la historia romana desencadenado a raíz del asesinato del emperador Alejandro Severo (222-235) y la subida al trono del primer emperador-soldado, Maximino el Tracio (235-238). El reinado de Maximino, la rebelión en África de los Gordianos, padre e hijo y sus repercusiones en todo el Imperio son relatadas con garra y eficacia a través de las historias personales de una pléyade de protagonistas. Una obra imprescindible para todos aquellos interesados en explorar aspectos menos conocidos de la historia romana.

En la actualidad, como Harry nos desvela en la entrevista, los planes inmediatos de futuro se centran en la continuación de las aventuras de Marco Clodio Balista. Proximamente aparecerá en el mercado The last hour, la siguiente  novela de la serie.

 

Warrior of Rome Harry Sidebottom

King of Kings Harry Sidebottom

Lion of the Sun Harry Sidebottom

 

Hablando con Harry

 

El Señor Sidebottom se presenta a sí mismo…

Mi nombre es Harry Sidebottom. Enseño e investigo Historia romana en la Universidad de Oxford, donde durante varios años fui profesor asociado en San Benet’s Hall y ahora conferenciante en Lincoln College. Probablemente soy más conocido como el autor de dos series de novelas históricas: Warrior of Rome y Throne of the Caesars.

Has publicado regularmente desde 2006. ¿Cómo compaginas tus deberes académicos con tu carrera como autor de ficción?

Es difícil encontrar tiempo para investigar y escribir una novela al año y cumplir mis deberes académicos. Tanto St. Benet’s Hall como Lincoln College se han mostrado muy generosos al concederme períodos sabáticos para completar mis libros. Con gran pesar he dejado recientemente mi plaza de profesor asociado en St. Benet’s.

Un día en la vida de Harry Sidebottom. Por ejemplo cuando estás inmerso en una nueva novela.

Cuando estoy muy metido en la novela la alarma toca a las seis y media de la mañana. Preparo a mis hijos para la escuela, me ocupo de alguna gestión urgente y comienzo a escribir sobre las nueve y media. Sigo trabajando hasta las seis, paro para comer con mi familia, leo la prensa y sigo un par de horas más mientras el resto de la casa duerme. Habitualmente me acuesto sobre la medianoche.

Profesor, escritor de éxito, jugador de tenis y rugby… ¿eres un hombre renacentista?

Un hombre renacentista… ¡Creo que mi mujer no estaría de acuerdo! Cuando era un chaval tenía cuatro deseos: escribir novelas, enseñar en Oxford, jugar rugby en la selección y ser actor. ¡Dos de cuatro no está mal! ¡Javier Bardem consiguió las dos que me faltan!

¿Cuál es la clave de tu éxito? ¿Serías capaz de definir tus puntos fuertes como escritor?

No creo que me corresponda definir mis fortalezas como escritor. Podría parecer arrogante. Si me obligasen, quizás el nivel de conocimiento histórico que traslado a los libros. ¡Pero, evidentemente, espero que también mi estilo como escritor!

La historia del siglo III es fascinante sin duda. Tú escribes sobre el comienzo de la Anarquía Militar y sobre el reino de Maximino. Ahora estás a medio camino en otra novela sobre Balista, ¿qué viene a continuación? ¿Hay nuevas historias en reserva, quizá centradas en el período 238-258? Tus lectores, y yo mismo, están deseosos de saber más…

Como dices estoy rematando la siguiente novela de Balista, The last hour, que será publicada en 2017. Probablemente la siguiente también será sobre Balista.

El impacto literario de tu obra ha sido rápido y resonante. ¿Podrías hacer un balance en este momento de tu carrera?

Siempre hay interés en el mundo romano. Creo que fui afortunado en 2006 cuando pensaba en la serie de Warrior of Rome por el interés de los grandes editores en la narración de ficción ambientada en Roma. Algo que me complace especialmente es que las novelas están siendo traducidas a otros idiomas. Parece que en Europa los lectores se interesan por obras  intelectualmente sugerentes escritas por académicos para el gran público.

Háblame sobre los comienzos como escritor de ficción de Harry Sidebottom, antes de 2006.

Siempre he escrito ficción. Antes de publicar probé distintos tipos de novela: literaria, fantástica, thrillers modernos, incluso una vez una historia del Oeste (¿porqué? no lo sé. Hasta entonces nunca había estado en América, ¡y no sabía nada sobre el Salvaje Oeste!). Cuando se publicó mi primera novela, Fire in the East, me apresuré a destruir todos mis primeros escritos. Me preocupaba que si todavía siguiera vendiendo bien cuando muriese, mis editores podrían querer ganar más dinero sacando libros que yo no consideraba suficientemente buenos para ser publicados. La reputación de Hemingway nunca se ha recuperado después de la publicación póstuma de los borradores que desestimó.

La pregunta es obvia: Además de tu conocimiento de la materia, ¿por qué el siglo III?

El siglo III d.C. fue una época de muchos eventos dramáticos, guerras civiles y en el exterior, conspiraciones y revueltas. Es en sí mismo fascinante y un periodo fundamental en la historia de Europa Occidental y por tanto del mundo. Sin el destino de los emperadores Decio y Valeriano la conversión de Constantino habría sido bastante improbable. El Imperio romano cristiano que surgió de la crisis era muy diferente del pagano que había entrado en ella.

Confiésalo de una vez: cuando escribes tienes en mente una serie de televisión basada en tus libros…

Una serie de televisión o una película sería fantástico. Me permitiría alcanzar una audiencia mucho más vasta y por supuesto fomentar el interés general en el mundo romano. Pero, con una excepción, no escribo con la televisión o el cine en la cabeza. La excepción es una escena de King of Kings, un combate en la nieve con asesinos que llevan máscaras teatrales.

Has dicho que nunca has realizado cursos para aprender a escribir. ¿Cuál es tu aproximación técnica?

No, nunca he hecho ningún curso de escritura creativa. Creo que uno aprende escribiendo mucho, intentando hacerlo con estilos diferentes. Al final descubres un estilo que te va bien o, dicho más pomposamente, encuentras tu propia voz.

Otra cosa más que has dicho. Te tienta el cambio y abandonar Roma para explorar otros temas. ¿Algo o en algún lugar en particular? ¿Te imponen los territorios inexplorados?

Temo y me atraen los territorios inexplorados. Tengo muchas ganas de escribir novelas ambientadas en la actualidad. Dos han estado en mi cabeza desde hace años: una situada en Italia durante la Segunda Guerra Mundial y otra en la trastienda del tráfico ilegal de antigüedades.

 

The Caspian Gates Harry Sidebottom

The Wolves of the North Harry Sidebottom

The Amber Road Harry Sidebottom

 

Balista es medio bárbaro y medio romano. Se dice que las primeras novelas son siempre autobiográficas. Si es así, dime si hay en Harry más de Balista o de Calgaco.

Hay mucho de mí en Balista. Un colega de Oxford me dijo una vez que lo autobiográfico es un norteño viviendo en el sur y ¡sentirse un extraño en un ambiente intelectualmente elistista! De hecho me siento bastante cómodo en Oxford. Calgaco me interesa en la medida en que ilustra el modo en que los personajes pueden desarrollarse casi con independencia de sus creadores. Cuando empecé a pensar en él era poco más que un recurso cómico para Balista, un miserable escocés quejándose siempre, pero pronto se convirtió en una figura muy importante, del mismo modo que Preserved Killick en las novelas de Patrick O’Brian, y entonces se convirtió en la brújula moral de Balista. Calgaco es el único que ha estado con Balista desde su niñez, el único con el que puede hablar abiertamente de sus pensamientos.

Por favor, algunos apuntes más sobre el destino de Balista. ¿Qué encierra su futuro? ¿Más secuelas que se extiendan, quizá, hasta el tiempo de su colega Aureliano?

Tengo planeadas nueve novelas más después de The last hour. Llegarán hasta el reinado de Claudio II el Gótico, pero no a Aureliano. Puede que haya más después. Seguiré escribiéndolas mientras mis lectores y yo mismo gocemos con ello.

¿Por qué Maximino o Galieno y no Filipo el Árabe o Decio? ¿Qué hay en sus caracteres que los hace tan interesantes para ti?

Maximino es el primer emperador-soldado. Como un soldado ascendido desde los barracones y rodeado por una élite tradicional su posición no podía ser más interesante. En cuanto a Galieno es la dicotomía que encierra: ¿un gandul decadente o un hombre noble luchando contra fuerzas abrumadoras?

¿Escogiste a Balista porque era uno de los tiranos mencionados en la Historia Augusta o simplemente porque necesitabas a cualquier segundón que encajase en este drama del siglo III?

Curiosamente puedo recordar con toda exactitud dónde estaba cuando me decidí por Balista como el héroe de mis novelas. Era el conferenciante invitado en el crucero Queen Mary II de vuelta de Nueva York y estaba sentado en cubierta leyendo la Historia Augusta. Entre las cosas que me atrajeron de Balista estaba que derrotó al rey persa y que sabemos tan poco sobre él, lo que permite mucho campo para la ficción, ¡y tenía un nombre muy atractivo!

¿Lees cosas de tus colegas, Scarrow, Kane, Brown y otros o, como suele pasar, perdiste el placer de leer ficción histórica cuando llegas a ser escritor profesional?

Varios escritores de ficción ambientada en Roma son buenos amigos míos, incluyendo a Ben Kane y Anthony Riches. Pero no leo sus libros. Quiero que mi recreación del mundo romano se base en fuentes primarias y en la investigación histórica sin el filtro de la imaginación de otros novelistas. Sigo disfrutando de la ficción histórica pero tiendo a no leer nada ambientado en tiempos clásicos. Entre los que prefiero están Cormac McCarthy, Hilary Mantel y James Lee Burke.

Siento insistir. Quiero comprar un libro y sólo tengo nueve libras en el bolsillo. ¿Por qué gastarlas en Sidebottom y no en uno de esos otros?

Una cuestión peliaguda, ¡algunos de esos tipos son mis amigos! Creo que con mis libros el lector puede fiarse de la historia. Además intento que en mis novelas haya algo más que acción y aventura. En el corazón de cada una de ellas hay un tema, una cuestión que importó entonces y sigue siendo primordial en el mundo actual: que puede hacer el Oeste para defender su libertad antes de que se destruya (Fire in the East), el extremismo religioso (King of Kings), o el abuso del poder político (la serie Throne of the Caesars).

 

¿Sabías que…?

Marco Clodio Balista, el protagonista de la serie Fire in the East, está inspirado en la figura de uno de los Treinta Usurpadores, algunos de los muchos que intentaron adueñarse del poder a lo largo del siglo III. La Historia Augusta, nuestra fuente esencial para conocer los hechos históricos de esa época, nos ha dejado un sucinto relato, el único conocido del Balista histórico…

“Acerca de este, disputan los escritores entre sí sobre si llegó a ser emperador. Muchos dicen que, tras morir Quieto a manos de Odenato, Balista, aunque fue perdonado, se convirtió en emperador porque no se fiaba ni de Galieno, ni de Aureolo ni de Odenato […] Fue un hombre ilustre, capaz en el gobierno del Estado, enérgico en sus decisiones, brillante en las campañas militares, excepcional en el aprovisionamiento de víveres, hasta tal punto grato a Valeriano que le elogió en una carta con tales argumentos […] Se conserva también otra carta de Valeriano en la que da las gracias a Balista y muestra los consejos que por este le fueron dados para gobernar el Estado, alegrándose de que, gracias a ellos, entre sus colaboradores no hubiese ningún tribuno figurativo -es decir, desocupado- ningún asistente que realmente careciese de trabajo, ningún soldado que, en verdad, luchase nunca. En fin, se dice que este hombre, cuando yacía en su tienda de campaña, fue asesinado por un soldado raso que pretendía ganarse el favor de Odenato y Galieno. Yo no he descubierto con suficientes garantías la verdad acerca de la persona de Balista, pues los escritores de aquel tiempo nos han transmitido muchos detalles sobre su prefectura, pero pocos sobre su reinado”Trebelio Polión, Historia Augusta, Balista, 18, 1-13

 

Vamos con la parte técnica. Háblame de tus hábitos en el trabajo. Tus rutinas. ¿Escribes rápido, retocas mucho, te inclinas más por el método o la intuición?

Soy bastante lento escribiendo, nunca más de dos mil palabras al día, y releo y edito todo al final de la jornada y otra vez a la mañana siguiente, edito toda la novela antes de entregarla y luego otra vez con las sugestiones de mi agente y mi editor.

Como lector ¿qué genero y autores prefieres? ¿Y específicamente en lo que se refiere a novela histórica?

Buena parte del tiempo la empleo en leer obras académicas sobre historia romana, aunque si tengo que ser sincero prefiero leer a los clásicos griegos y latinos. Estos sobreviven porque son clásicos en el sentido de ser grandes escritores. También leo mucha historia de otros tiempos y lugares. En cuanto a ficción actual tengo intereses muy amplios pero me inclino a novelistas con preferencia por el estilo. Uno de mis escritores españoles favoritos es Javier Marías, y recientemente leí y disfruté mucho con Soldados de Salamina de Javier Cercas.

 

Iron and Rust Harry Sidebottom

Blood and Steel Harry Sidebottom

Fire and Sword Harry Sidebottom

 

En la medida en que puedas hablar, ¿podrías darnos algunas pistas sobre tu agenda a largo plazo?

Si un escritor o escritora quiere alcanzar un público amplio debe trabajar con su editor para escoger los temas adecuados. Definitivamente más novelas sobre Balista, algunos thrillers modernos y, un día, una gran novela con estilo que tenga la visión para el último siglo de la historia de Europa similar a las que escrito algunos norteamericanos para su país.

Tu muro de Facebook apenas tiene algo más de un año. ¿Cómo encajan las redes sociales en la faceta promocional de tu trabajo?

Mi editor me obligó a crear mi página de Facebook el año pasado y al final ha resultado ser algo muy divertido y una buena forma de interactuar con mis lectores y con suerte alcanzar otros nuevos. Intento escribir entradas que no sean sólo anuncios o noticias sobre actos en los que participo, sino que también hablo sobre los métodos y mis propósitos a la hora de escribir. ¡Sería estupendo tener más amigos en España!

Ya eres un autor bien asentado en el Reino Unido, ¿cuál es tu status en este momento y cuáles tus objetivos para la marca Sidebottom en otros países?

Las novelas funcionan muy bien en las traducciones a muchos países en Europa. Sería estupendo conseguir más lectores en otras.

Y finalmente, por favor, Harry, ¿serías tan amable de enviar un saludo a la comunidad de Desde las Blaquernas?

¡Es un placer mandar mis más cariñosos saludos a todos los lectores de Desde las Blaquernas!

Esta ha sido la entrevista a Harry Sidebottom. Espero que sirva para que conozcas un poco más a este excelente escritor y te anime a explorar alguna de sus novelas. Si es así no dejes de compartir tus impresiones con nosotros en este foro.

 

Un saludo muy cordial

Roberto

Guerrero de Roma Harry Sidebottom

Rey de Reyes Harry Sidebottom

El león del sol Harry Sidebottom

Enlaces de interés

Web de Harry Sidebottom
Entrevista a José Soto Chica
Entrevista a Blas Malo

 
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Entrevista a Harry Sidebottom
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Roberto

Roberto Zapata es profesor y estudioso de Bizancio. Ha publicado el libro Italia bizantina 867-1071. En la actualidad escribe una trilogía ambientada en el siglo XI.

  • Antonio López dice:

    Alcanzado ya el ecuador de la novela “Fuego en Oriente” me atrevo a realizar una personal sinopsis de la misma.
    A lo largo de toda la obra el autor utiliza un estilo ágil y sencillo imprimiendo velocidad a la misma. Comienza con un “flashback” al pasado, origen de la posición actual del protagonista regresando rápidamente al momento actual con una emocionante batalla naval. Aprovecha las distintas situaciones y escenarios para de una forma más o menos encubierta relatarnos distintos elementos del imperio y darnos detalle de los mismos. Continúa describiendonos las diversas e importantes ciudades de la antigüedad que han de atravesar para alcanzar su destino final y a la vez detallándonos diferentes aspectos del imperio romano. Una vez alcanzada su meta, la cada vez mayor sucesión de “clases magistrales” de los distintos elementos que conforman el imperio se solapa con una cada vez más pequeña trama narrativa sobre la que asentarse llegando a, en mi opinión, a un exagerado intento de darnos detalle y explicación sobre los múltiples items que conforman la antigua Roma. Todo ello intercalado con canciones, poemas y textos reales hacen parecer que el autor intenta utilizar la trama para demostrar sus amplios conocimientos más que para “deleitarnos” con una buena historia.
    Espero que la segunda mitad del libro disminuya lo que casi se podría catalogar como exagerada pedantería y retome la emoción que ha sabido demostrarnos al principio del texto.

    Saludos

    • Roberto dice:

      Hola Antonio,
      Si el bueno de Harry pudiese leer tu crítica creo que pediría una baja por depresión:-)
      Eres cualquier cosa menos un crítico complaciente, me consta. Sidebottom es profesor de historia y se nota en sus obras. Ya sabemos que conseguir acertar en el delicado equilibrio entre la información y la narración es lo que da a una novela el punto justo para ser recordada como buena y de verdad, de verdad instruir deleytando, como decían los antiguos. Hace mucho ya que leí las primeras novelas de Balista y recuerdo que las tres primeras, las que abordan la delicada situación en el frente persa en los años 258-260 me gustaron mucho más que la incursión del protagonista al Cáucaso y las demás. Pero eso, como siempre, es cuestión de gusto personal.
      Muchas gracias por esta crítica (y por las otras, tú ya sabes). Siempre son recibidas con placer.
      Espero que mantengas siempre el aguijón afilado.

      Un gran abrazo y gracias otra vez

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